外媒报道称,天文学家们刚刚在海王星之外的黑暗空间中,发现了 139 颗新的小行星。

得益于暗能量调查(DES)项目收集的数据,科学家们通过新技术推导出了这一结果。

尽管海王星是太阳系已知最远的行星(可怜的冥王星已被降格为矮行星),但其轨道之外仍有大约 3000 个横穿天体(TNO)会漂到更远的地方。

【布兰科望远镜。图自:Reidar Hahn / Fermilab,via PennToday】

在其范围里,涵盖了彗星、小行星、以及冥王星等矮行星,甚至还有未被发现的太阳系行星隐藏在遥远的阴影中。

有趣的是,通过并非为此而专门设计的项目,天文学家还是意外地得知了海王星外横穿天体(TNO)的数目增长。

据悉,DES 旨在研究推动宇宙加速膨胀的神秘力量,主要通过研究具有广阔视野的星系和超新星来实现。

在盯着太空观察了六年之后,DES 获得了更多可供天文学家深入研究的数据。

比如宾夕法尼亚大学的科学家们,就通过前四年的数据、以及应用新的分析技术,来发现太阳系外侧的移动天体。

研究团队从‘70 亿点’开始调查视野中的各天体,但首先得忽略多个晚上都在同一地点的任何点位。

因其可能是恒星、星系、超新星、以及 DES 最初寻找的其它东西,从而将范围缩小到‘仅包含’2200 万个移动目标。

【DES 四年数据中发现的目标位置。图自:Pedro Bernardinelli】

基于此,研究团队将它们的点位连接起来,以追踪这些瞬息万变的目标的路径。结果在至少 6 个晚上的观察中,将候选数量进一步减少到了仅 400 个。

然后经过多次调整分析方法,团队最终在数据中识别出了总共 316 个 TNO 天体,并检出了此前从未见过的 139 个。

据悉,这些天体的距离范围从大约 30 个天文单位(接近海王星轨道)、到 90 个天文单位(AU)以上。

后续研究人员还计划将该方案应用于 DES 项目收集的六年完整数据,以寻找初期可能忽略的一些较暗物体。

如果一切顺利,其有望发现多达 500 个新的 TNO 天体,甚至传说中的“太阳系第九行星”(再次向冥王星说声抱歉)。

有关这项研究的详情,已经发表在近日出版的《天体物理学杂志增刊》(The Astrophysical Journal Supplement Series)上。

原标题为《Trans-Neptunian Objects Found in the First Four Years of the Dark Energy Survey》。